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Arthur Conan Doyle (1859)

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  Résumé  

Sir Arthur Ignatius Conan Doyle, né le à Édimbourg et mort le à Crowborough, dans le Sussex, est un écrivain et médecin écossais. Il doit sa célébrité à ses romans mettant en scène le détective Sherlock Holmes, considérés comme une innovation majeure du roman policier, et les aventures du professeur Challenger. Cet écrivain prolifique a également été l'auteur de livres de science-fiction, de romans historiques, de pièces de théâtre, de poésies et d'œuvres historiques. Conan Doyle était lié à l'écrivain J. M. Barrie.

Il a été fait Chevalier par le roi Édouard VII le 24 octobre 1902.

  Biographie  

  Débuts et formation
Sir Arthur Conan Doyle est né à Édimbourg, en Écosse, le 22 mai 1859, dans une famille catholique d'origine normande. D'un père anglais Charles Altamont Doyle, et d'une mère irlandaise, née Mary Foley, mariés en 1855 et i serait une descendante des Plantagenêts. D'après la préface de la version française de La Compagnie Blanche, il serait aussi un descendant des ducs de Bretagne . Cet arbre généalogique serait à l'origine de sa passion pour l'histoire, et ainsi de ses œuvres La Compagnie Blanche et Sir Nigel Loring.

Conan Doyle effectue sa scolarité primaire à l'école préparatoire des jésuites de Hodder Place, dans le village de Hurst Green, près de Clitheroe dans le Lancashire. À l'âge de neuf ans, il est inscrit au collège de Stonyhurst qu'il quitte vers 1875, rejetant le christianisme avant de devenir agnostique. De 1876 à 1881, il étudie la médecine à l'université d'Édimbourg et effectue plusieurs stages à Aston et à Sheffield. Tout en pratiquant la médecine, il commence à écrire des nouvelles dont les premières sont publiées dans le Chambers's Edinburgh Journal avant sa vingtième année. Il obtient son doctorat en 1885 avec une thèse consacrée au tabès, une manifestation fréquente à l'époque des complications nerveuses tardives de la syphilis.

Après ses études, il sert comme médecin de bord d'un navire effectuant un voyage sur la côte d'Afrique de l'Ouest. Il parcourt les mers, de l'Arctique aux côtes de l'Afrique et end part aux campagnes du Soudan et à la guerre des Boers. C'est à une œuvre patriotique sur la guerre en Afrique qu'il doit d'être anobli. On peut maintenant visiter son ancienne maison a Londres.

  L'écrivain

En 1882, il s'associe avec son ancien camarade d'université, George Bud, dans un cabinet médical à Plymouth mais leur relation s'avère difficile, et Conan Doyle finit par s'installer indépendamment. Arrivant à Portsmouth en juin de cette même année avec moins de 10 £ à son nom, il ouvre son cabinet médical à l'adresse 1 Bush Villas à Elm Grove, Southsea. Au début, le cabinet n'a pas un grand succès ; en attendant les patients il recommence à écrire des histoires. Son premier travail d'importance est Une étude en rouge qui paraît dans le Beeton's Christmas Annual en 1887 et voit la première apparition de Sherlock Holmes, personnage en partie inspiré par son ancien professeur d'université Joseph Bell, à qui Conan Doyle écrit : « C'est très certainement à vous que je dois Sherlock Holmes. Autour du noyau déduction, inférence et observation que je vous ai entendu enseigner, j'ai essayé de construire un homme ». Les nouvelles de Sherlock Holmes sont publiées dans le mensuel anglais Strand Magazine. Robert Louis Stevenson a pu, même de la lointaine Samoa, reconnaître la forte similitude entre Joseph Bell et Sherlock Holmes : « mes compliments pour vos ingénieuses et intéressantes aventures de Sherlock Holmes… Peut-il s'agir de mon vieil ami Joe Bell ? » D'autres auteurs suggèrent des influences supplémentaires, par exemple le fameux personnage Auguste Dupin d'Edgar Allan Poe.

Vivant à Southsea, Conan Doyle joue au football dans un club amateur, le club de football de l'association de Portsmouth, occupant le poste de gardien, sous le pseudonyme de A. C. Smith. Conan Doyle est également un bon joueur de cricket et entre 1899 et 1907, il joue dix matches de première classe pour le Marylebon Cricket Club. Son meilleur score : 43 contre le London County en 1902.

  L'homme et sa famille


En 1885, il épouse Louisa Hawkins, connue comme Touie, qui souffre d'une tuberculose et meurt le 4 juillet 1906. En 1907, il se remarie avec Jean Elizabeth Leckie, qu'il avait rencontrée en 1897, mais avec qui il avait maintenu une relation platonique en toute loyauté, tant que son épouse était en vie. Jean décédera à Londres le 27 juin 1940.

Conan Doyle eut cinq enfants, deux de sa première épouse : Mary Louise (28 janvier 1889 - 12 juin 1976) et Arthur Alleyne Kingsley, connu sous le nom de Kingsley (15 novembre 1892 - 28 octobre 1918), et trois de sa seconde épouse : Denis Percy Stewart (17 mars 1909 - 9 mars 1955), qui devint le second époux en 1936 de la princesse Georgienne Nin Mdivani (environ 1910 - 19 février 1987 ; ancienne belle-sœur de Barbara Huton), Adrian Malcom (1910 - 1970) et Jean Lena Annette (1912-1997).

En 1893, sa sœur Constance épouse Ernest William Hornung, créateur de Raffles, un gentleman cambrioleur.

  La « mort » de Sherlock Holmes

En 1890, Conan Doyle étudie l'ophtalmologie à Vienne ; il emménagea à Londres en 1891 pour s'établir comme ophtalmologue. Il écrivit dans son autobiographie qu'aucun patient ne franchit le seuil de sa porte. Ceci lui donna plus de temps pour l'écriture, et en novembre 1891 il écrivait à sa mère : « Je réfléchis à tuer Holmes ; ... et le liquider corps et âme. Il me détourne l'esprit de meilleures choses ». Sa mère lui répondit : « Faites comme bon vous semble, mais le public ne le prendra pas de gaieté de cœur ». En décembre 1893, il en fit ainsi pour consacrer plus de temps à des œuvres plus « importantes » ses romans historiques. En effet, du fait du succès des Holmes, il n'a pu réellement se consacrer à sa passion pour l'histoire. Ainsi, il a attendu 14 ans avant de publier la suite de La Compagnie Blanche, son roman préféré : Sir Nigel Loring. Cependant, dépassé par son succès, et par les enjeux financiers, il va être contraint de continuer à publier les aventures de Sherlock Holmes.

Holmes et le professeur Moriarty font apparemment un plongeon mortel du haut des chutes du Reichenbach, près de Meiringen, Suisse, dans Le Problème final. Les protestations de ses lecteurs, ainsi que les problèmes d'argent, le conduisirent des années plus tard à faire revenir son personnage ; Conan Doyle se remit à l'ouvrage dans Les Aventures de la maison vide, avec l'explication que seul Moriarty était tombé mais, puisque Holmes avait d'autres dangereux ennemis, principalement l'exécuteur des basses œuvre du professeur, le colonel Sebastian Moran, il s'était débrouillé pour être temporairement « mort ». Holmes en fin de compte finit par apparaître dans 56 nouvelles et quatre romans de Conan Doyle (il est apparu depuis dans de nombreux romans et histoires écrits par d'autres auteurs).

  Ses engagements politiques
Après la seconde guerre des Boers en Afrique du Sud à l'aube du XXe siècle et la condamnation de la conduite du Royaume-Uni par le monde entier, Conan Doyle a écrit un court pamphlet intitulé, La Guerre en Afrique du Sud : sa cause et sa conduite, qui justifiait le rôle de son pays dans cette guerre et qui a été largement traduit.

Conan Doyle pensait que ce pamphlet était à l'origine de son adoubement, qui l'avait fait chevalier en 1902, et de sa nomination au titre de Lieutenant adjoint du Surrey. Il écrivit en 1900 un livre plus important, La Grande Guerre des Boers. Au début du XXe siècle, Sir Arthur se présenta par deux fois au Parlement sous la bannière du parti des unionistes libéraux, une première fois à Édimbourg et une autre à Hawick Burghs. Bien qu'il ait obtenu un score respectable, il n'a pas été élu.

Conan Doyle a été impliqué dans la campagne pour la réforme de l'État indépendant du Congo, menée par le journaliste E.D Morel et par le diplomate Roger Casement. Au cours de l'année 1909, il écrivit Le Crime du Congo, un long pamphlet dans lequel il dénonce les horreurs de ce pays. Il devint proche de Morel et Casement et il est possible qu'avec Bertram Fletcher Robinson, ils soient la source d'inspiration des personnages du roman Le Monde perdu .

Il a rompu avec ses deux partenaires quand Morel est devenu l'un des meneurs du mouvement pacifiste pendant la Première Guerre mondiale et quand Casement a été reconnu coupable de trahison envers le Royaume-Uni pendant l'insurrection de Pâques. Conan Doyle a tenté, en vain, de sauver ce dernier de la peine de mort, en faisant valoir qu'il était devenu fou et n'était pas responsable de ses actes.

  Erreurs judiciaires
Conan Doyle était aussi un fervent défenseur de la justice et a personnellement enquêté sur deux affaires classées, ce qui a permis à deux hommes d'être innocentés des crimes dont ils étaient accusés. Le premier cas, en 1906, impliquait un timide avocat anglo-indien, du nom de George Edalji, qui aurait rédigé des lettres de menaces et mutilé des animaux. La police était persuadée de la culpabilité d'Edalji, bien que les mutilations aient continué après l'emprisonnement de son suspect. Ce fut en partie à la suite de cette affaire que la Court of Criminal Appeal britannique a été créée en 1907. Non seulement Conan Doyle a aidé George Edalji, mais en plus il a permis par son travail de créer un moyen de corriger d'autres dysfonctionnements de la justice. Le deuxième cas, celui d'Oscar Slater, un Juif allemand, exploitant d'une maison de jeu, reconnu coupable de matraquage sur une vieille femme de 82 ans dans Glasgow en 1908, titilla la curiosité de Conan Doyle en raison d'incohérences dans le dossier de l'accusation et un sentiment général que de fausses charges avaient été créées contre lui.

  Spiritualisme
Il sort agnostique des écoles catholiques de son enfance, mais ce scepticisme ne l'empêchera pas par la suite de se consacrer au spiritualisme, et d'écrire divers ouvrages dans lesquels il prétend prouver l'existence de la vie après la mort et la possibilité de communiquer avec l'au-delà.

Après la mort de son épouse Louisa en 1906, de son fils Kingsley, son frère Innes, ses deux beaux-frères (dont l'un était Ernest William Hornung, l'auteur de Raffles), et de ses deux neveux pendant la Première Guerre mondiale, Conan Doyle sombra dans une dépression. Il trouva le réconfort en défendant le spiritualisme et ses supposées preuves scientifiques de l'existence outre-tombe.

Kingsley succomba le 28 octobre 1918 d'une pneumonie, qu'il avait contractée au cours de sa convalescence après avoir été sérieusement blessé pendant la bataille de la Somme en 1916. Le Brigadier-General Innes Doyle mourut en 1919, également à cause d'une pneumonie. Conan Doyle s'est impliqué dans le spiritualisme dans la mesure où il a écrit un roman professeur Challenger sur le sujet, Au pays des brumes.

Son livre La Venue des fées montre qu'il était apparemment convaincu de la véracité des photographies des Fées de Cottingley, qu'il a reproduites dans son livre, regroupées avec des théories sur la nature et l'existence des fées et des esprits. Dans son ouvrage L'Histoire du spiritualisme , Conan Doyle loua les phénomènes psychiques et les matérialisations d'esprits produites par Eusapia Palladino et Mina Crandon. Son travail sur le sujet est une des raisons pour laquelle une série de ses nouvelles des Aventures de Sherlock Holmes a été interdite en Union Soviétique en 1929 pour occultisme.

Conan Doyle s'était lié d'amitié pendant un temps avec le magicien américain Harry Houdini, qui devint lui-même un fervent opposant au mouvement spiritualiste dans les années 1920, à la suite du décès de sa mère bien-aimée. Bien qu'Houdini insistât sur le fait que les médiums spiritualistes utilisaient des supercheries (et essayât continuellement d'en révéler les tricheries), Conan Doyle se convainquit qu'Houdini possédait lui-même des pouvoirs supranaturels ; il exprime ce point de vue dans son livre Le Bord de l'inconnu. Houdini se trouvait apparemment dans l'impossibilité de convaincre Conan Doyle que ses exploits n'étaient que des tours de magie. Ce conflit entraîna l'épuisement d'un public amer tiraillé entre les deux interprétations.

Reprenant une accusation formulée plusieurs fois depuis 1954, Richard Milner, un historien des sciences américain et éditeur du magasine Natural History , avança en 1996, que Conan Doyle pourrait avoir été l'auteur du canular de l'homme de Piltdown, qui a trompé le monde scientifique pendant plus de 40 ans. Milner affirme que Conan Doyle avait un mobile, à savoir une vengeance concernant la création scientifique pour discréditer l'un de ses médiums préférés, et que Le Monde perdu contient plusieurs indices cryptés concernant son implication dans le canular.Cette hypothèse de Milner critiquée par Elliott & Pilot en 1996, sera reprise par Highfield en 1997 .La désignation de Conan Doyle comme l'auteur du canular, si elle a la faveur des journalistes, n'a pas celle des historiens

Samuel Rosenberg, dans son livre de 1974 Naked is the best disguise (traduction : La Nudité est le meilleur des déguisements), vise à expliquer comment Conan Doyle a laissé, à travers ses écrits, des indices qui ont trait à des aspects occultés de sa personnalité.

  Mort de Conan Doyle


Conan Doyle a été retrouvé entrant dans le hall de Windlesham, sa maison de Crowborough, dans l'East Sussex, au Royaume-Uni, le 7 juillet 1930. Il est mort d'une attaque cardiaque, âgé de 71 ans. Ses derniers mots avaient été adressés à sa femme : Tu es merveilleuse. L'épitaphe de sa tombe dans le cimetière de l'église de Minstead à New Forest, Hampshire dit :
'''STEEL TRUE
BLADE STRAIGHT
ARTHUR CONAN DOYLE
KNIGHT
PATRIOT, PHYSICIAN & MAN OF LETTERS'''

Traduction :
'''VRAI COMME L'ACIER
DROIT COMME UNE LAME
ARTHUR CONAN DOYLE
CHEVALIER
PATRIOTE, MÉDECIN & HOMME DE LETTRES'''

Undershaw, la maison que Conan Doyle a construite près de Hindhead, dans le Sud de Londres, et où il a vécu pendant dix ans, devint un hôtel de 1924 à 2004. Puis elle a été rachetée par un promoteur immobilier ; depuis, des écologistes et des fans de Conan Doyle se battent pour la conserver.

Une statue honore Conan Doyle à Crowborough Cross dans Crowborough, où il a vécu pendant 23 ans. Une statue de Sherlock Holmes est également dressée sur la place Picardy d'Édimbourg, en Écosse, près de la maison où Conan Doyle est né.

Ironie de l'histoire, son œuvre historique, à laquelle il accordait la plus grande importance, est aujourd'hui presque oubliée. En revanche, son personnage de Sherlock Holmes, qu'il considérait comme une création de littérature alimentaire, est aujourd'hui mondialement célèbre.

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